要做一个机器人有多难?这个问题,开发人员应该心有戚戚焉。从软件开发、人工智能、硬件设计、生产制造,每个环节就可能是单一公司专研的领域,机器人得把这些技术集于一身。硅谷的区块链公司 Kambria 希望通过区块链的开源及经济激励特性,利用社区的力量解决机器人当前被技术难、成本高而“锁住”的问题。目前已与越南、日本、澳大利亚、美国的企业合作,项目包括机器人、数据分析、甚至是飞行汽车(flying car)。

“机器人现在可以说被锁住了,我们觉得机器人可以做很多事,但为什么现在不是这样呢?”Kambria 联合创始人 Thuc Vu 接受 DT 君采访时直言。目前机器人领域有几个问题,首先,技术涵盖范围很多,门槛很高,因此多半只有大型企业才有充足的资源投入研发,再加上正因为投资成本太高,鲜少有人愿意将研发出来的成果对外分享,所以有很多专案或研究其实都是在研究一样或类似的技术,基于商业利益考量,“企业习惯把研发成果藏起来”,实属正常,只是科技领域总有一群信奉开源精神的开发者,愿意透过分享及开放态度,来推动这个产业走得更快些。

Kambria 想的就是这件事,打造一个聚合了开发者、机器人公司、有机器人使用需求的企业、零部件厂商的平台,开发者或机器人公司可以把自己的代码、硬件设计等,放在 Kambria 平台上,其他人则可付费使用该技术;另一方面,对机器人项目有需求的企业,也可以在 Kambria 上成立专案,通过资金吸引社区里的开发者来帮忙,当然,也可以上来找人才。要怎么媒合各方人马、怎么计价及分润,复杂度很高,也可能引起争议,以往很难做到,现在,交给区块链的智能合约自动执行,一切就变成合理可行,让开发者共享资源,不用担心权益受损。

 

图:Kambria 联合创始人 Thuc Vu,他身旁的该款 OhmniLabs 机器人参加了伦敦时尚周,所以外观加了许多闪亮的水晶。(图片来源:Deeptech)

远端临场机器人已卖出超过 300 台

Kambria 团队之所以有这个打造专属机器人开源社区的想法,因为他们自己就曾经历过那段艰辛的过程。时间回到 3 年前,一家名为 OhmniLabs 机器人公司成立,并在 2017 年 9 月推出自家第一款远端临场机器人(Telepresence Robots),用户通过笔记本可以远端控制机器人的移动、进行视讯等,价格 1495 美元,OhmniLabs 的创始人之一就是 Thuc Vu。另外值得一提,他最早曾创立一间社交讯息分享公司 Katango,在 2011 年被谷歌收购,团队及技术并入 Google+ 之下。

Thuc Vu 告诉 DT 君,OhmniLabs 机器人已经卖出超过 300 台,主要应用在老人陪伴、教育领域。对评估一家机器人初创公司来说,这个成绩算是不错,不仅已经量产出货,也有实际的客户。

但是在开发 OhmniLabs 机器人的一连串过程是很痛苦的,机器人新创公司的难度非常高,从建立实验室、找供应链生产,“但其实大家可以共享一些技术,区块链能够解决这些重复投入资源导致成本及时间浪费的问题”,因此激励他成立 Kambria。

对于两家公司的定位,Kambria 像是 Linux 基金会,专研技术和生态圈的发展,OhmniLabs 就像是 Ubuntu,做产品、创造利润。

三只脚搭起生态圈

既然要打造机器人的生态圈,能吸引多少开发者就很重要,要怎么跟现有开发者群竞争呢?对于这个问题,Thuc Vu 指出,不是竞争,而是合作。他解释,目前机器人的开发社群最大的是 ROS(Robot Operating System),Kambria 也跟 ROS 合作,如果开发者愿意,以往是免费分享代码,未来可以获得代币收益。另外,知名开发社群平台 GitHub 是聚焦在“软件资源”,但机器人对硬件的需求同等重要,如果想取得硬件开源资源如机构设计、电路板设计等,就可以到 Kambria 平台来。

简单来说,Kambria 有三大核心元素一是由 Kambria 开发的 KDNA 代码库及开发语言,包含很多模块,调用这些模块就能制成特定的机器人或机器人部件,以 OhmniLabs 远端临场机器人为例,光是一个电机系统就涵盖了电机工程(电机控制板)、韧体(换向算法)、机构设计(外壳、介接等)、以及软件 API 等。而且 KDNA 适用于软硬件,“让软件或硬件开发者使用同一个语言来开发技术,让他们彼此好沟通”。

另一个核心是制造联盟(manufacture alliance),机器人开发完毕,就得开始面临原型测试或生产的困难,以往许多零部件或组装厂不愿意承接这种非常小量的订单,因此 Kambria 利用先前生产 OhmniLabs 的经验,聚集供应链的资源,让机器人公司可以小量订购零部件,最少 10 个就可以下单。为什么制造联盟愿意接受小量订单?Thuc Vu 指出,这是一种投资的概念,当这些机器人未来量产后,供应商可以根据销售量来分润,或是成为机器人公司的投资方。

第三个元素是市集(marketplace),开发人员可以将他们开发的代码或设计提交到 Kambria 代码库(codebase),也就是上述的 KDNA 平台,就像是一个科技池(technology pool)。由于每一个模块都连接以太坊的智能合约,所以每当有人调用代码或设计方案,开发者就可以获得 KAT 代币作为奖励,当然,使用的人越多,就能获得越多奖励。企业也可以使用 KAT 代币来悬赏人才或解决方案。另外,他们也计划推出机器人的应用程序市集(Robots APP Store),不论是开发者或公司可以把新开发的应用或功能上架。Kambria 计划在明年陆续推出这三项服务。

除了 KAT 代币之外,Kambria 还设计了另一个代币 Karma,是不可转让的帐本,不可通过资本来购买,主要是给对社区有很多贡献的人,希望借此激励开发者的参与活跃度,Karma 持有者有权分享 Kambria 平台产生的使用费奖金。

怎么定义贡献的价值?

知识有价,但一个机器人涉及的技术众多,又是如何来决定代码、设计的“价格”呢?Thuc Vu 指出,这的确是重要的问题,所以有一个分散式协议(decentralized protocol)来决定价值,基于以下 3 种方式,第一种是由专家来评估,Kambria 会邀请第三方的专家给予建议,第二个是基于直接产生的收入,例如项目或挑战赛的赏金,第三个则是越多人使用,自然就有越多收益,这类似研究学术论文,如果你的论文被很多人引用,价值就越高,是一样的道理。这也是激励开发者多与社区其他成员互动的方式,例如可以多跟人介绍你的方案,让它被更多人理解和看见,进而使用。

机器人一直是个很有趣且性感的议题,但行业内对于未来前景却有一些负面看法,预警机器人初创公司的泡沫快来了,就在不久前,由麻省理工学院计算机科学与人工智慧实验室前主任 Rodney Brooks 成立的 Rethink Robotics 宣布关门,挟带着 MIT 光环也不见得能拿下市场。

“所以开源就非常重要,必须提高机器人的功能,我们需要更精实(lean)的开发方式、成本更低的方案,”Thuc Vu 强调,大家不需也不应重复开发,让圈子里的人一起合作。另外,像是 OhmniLabs 机器人的外体是 3D 打印出来的,取代传统的注射成型(Injection Molding),以降低成本。

但是,他认为,“市场需求是确实存在、而且很大”。也有许多大企业主动找上他,这些企业都对机器人很有兴趣,但因为本身不是科技公司,所以没有自行开发的能力,市面上的机器人方案也不见得适用,有时可能需要定制传感器、操控器等,这时他们就希望有人帮忙定制化机器人。像是日本的凸版印刷公司 Toppan 就找上 Kambria,另外 Kambria 也已经与一家越南十分知名的实业集团公司签下合约,双方将展开机器人及资料分析等合作项目。

随着科技不断进展,机器人走进人类生活是无庸置疑,只是时间长短的问题,而断开机器人的锁链,加速让那一天到来,就是 Kambria 准备拉着开发者一起做的事。

-End-

原文链接:https://mp.weixin.qq.com/s/-y8H9EWOXWRaOBoJX5zHvg

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Kambria is the first blockchain project to build an open innovation platform for frontier technology. We are focusing first on the AI and Robotics vertical with the backing of our well-established robotics company, OhmniLabs. Through existing partnerships with top universities and large international corporations, as well as access to talented developers, we aim to build an ecosystem that can bring the next wave of frontier technology to provide value to billions of people around the world. Kambria - Accelerating Frontier Technology

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